Cientos de líquenes descubiertos tras nombre de una especie

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Un equipo internacional de científicos quedó atónito ante su descubrimiento de que un liquen que se creía representaba una sola especie común y de amplia distribución Dictyonema glabratum, en realidad abarca una enorme diversidad de más de cien especies marcadamente diferentes!

Aunque el equipo de investigadores anticipó que al investigar la diversidad de líquenes en todo Centroamérica, Suramérica y el Caribe, podrían encontrar algunas especies nuevas, estuvieron completamente sorprendidos, al descubrir biodiversidad a una escala sin precedentes:

"Este resultado fue totalmente inesperado! Hasta ahora todos asumíamos que los notorios macro líquenes eran bastante bien conocidos. La ecología y la fisiología de este líquen (un hongo que se asocia con algas verde-azules para formar un liquen), se consideraba muy bien estudiada", explicó el doctor Robert Lücking.

El Dr. Lücking es el curador de líquenes del Field Museum y autor principal de un artículo sobre el tema que acaba de publicarse en el último número de la reconocida revista científica Proceedings of the National Academy of Sciences (Artículo de PNAS #14-03517: "A single macrolichen constitutes hundreds of unrecognized species," por Robert Lücking et al.)".

Utilizando herramientas de análisis molecular y métodos estadísticos, el equipo de investigadores pudo confirmar sus resultados: por lo menos 126 especies con notables diferencias en morfología, preferencias de hábitat y distribución geográfica deben diferenciarse de lo que anteriormente se creía que era una sola especie!

Además, un modelo predictivo a través de la zona de estudio infiere que todavía se puede esperar que el número de especies sea mucho mayor: estimaciones moderadas sugieren más de cuatrocientas especies diferentes que aun quedarían por descubrirse!

Las Islas Galápagos fueron una de las áreas principales de este estudio. El Dr. Frank Bungartz, coordinador del proyecto en Galápagos y responsable del proyecto de Medición de Biodiversidad de la Fundación Charles Darwin (FCD), declaró: "Este estudio ilustra una discrepancia increíble entre nuestro conocimiento actual sobre la biodiversidad y las especies por descubrir".

Durante los últimos cinco años su equipo montó el primer registro de todas las especies que se han reportado en este archipiélago único: la lista Especies de Galápagos o Check list de la FCD.

"Nuestras listas documentan claramente que, incluso en un lugar tan prominente como Galápagos entre el 50-80% de todas las especies permanecen desconocidas ", agregó el Dr. Bungartz.

Los líquenes de Galápagos eran, hasta hace poco, uno de los grupos de especies menos estudiados. Durante el inventario de biodiversidad de la FCD cientos de nuevos registros fueron descubiertos, todos referentes a especies no reportadas anteriormente en las islas, y más de sesenta especies nuevas para la ciencia.

"En un entorno tan famoso como Galápagos no es extraño que los visitantes se fijen primero en las especies más icónicas, aunque, la diversidad de líquenes realmente iguala o incluso supera la de las plantas vasculares. Como científicos debemos preguntarnos si la ciencia de la biodiversidad está parcializada al centrarse principalmente en las especies más emblemáticas", argumenta el Dr. Bungartz.

El título de la publicación en PNAS "Un solo macro liquen constituye cientos de especies no reconocidas" refleja este sesgo.

La investigación de la biodiversidad es urgente. Por décadas los científicos de conservación han advertido sobre una crisis de la biodiversidad de proporciones globales.

"Sin saber cuántas especies existen, es difícil evaluar cuáles están amenazadas, sin embargo, muchos ecosistemas en todo el mundo están cada vez más degradados. El descubrimiento de especies es la ciencia de la biodiversidad en acción. En tiempos en que la gente se entusiasma por misiones a Marte, la diversidad de la vida en la tierra todavía queda por explorarse ", dijo Swen Lorenz, director ejecutivo de la FCD.

Pero la exploración de la diversidad es un reto: En Galápagos la recolección de material fresco para el análisis molecular fue más difícil de lo previsto. Las islas se encuentran dispersas, en su mayoría están deshabitadas y sólo es posible llegar a ellas por barco. El hábitat donde se puede encontrar Dictyonema está restringido a tierras altas y húmedas.

Considerando el gran tamaño de la zona de estudio, no es sorprendente que sólo tres de los 209 cuadrantes en todo el continente han sido bien muestreados.

El equipo internacional de investigadores tiene un caso convincente de que han descubierto sólo la "punta de un iceberg". Debajo de la superficie yace una enorme diversidad todavía por explorarse.

El proyecto "Diversidad filogenética de micobiontes y fotobiontes del Género de Cyanolíquen Dictyonema, con énfasis en el Neo trópico y las Islas Galápagos" es un estudio realizado por el Field Museum y George Mason University en EE.UU., en colaboración con el Herbario de la Universidad Francisco José de Caldas, en Colombia, el Instituto Nacional de Biodiversidad de Costa Rica y la Fundación Charles Darwin en las Islas Galápagos, Ecuador.

Este estudio fue patrocinado por la National Science Foundation DEB 0841405. El segmento del estudio de Galápagos recibió apoyo logístico de la Dirección del Parque Nacional Galápagos como parte del Inventario de Líquenes de la FCD.